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人工智能融资潮背后:各怀心事的阿里巴巴和创业公司们

导读: 人工智能正成为全球性话题,国内的 AI争夺战也正愈演愈烈。中科院背景的AI芯片领域“独角兽”寒武纪宣布,已完成数亿美元的B轮融资,B轮投后整体估值达25亿美元,领跑全球智能芯片创业公司。寒武纪此轮融资中,原股东阿里巴巴继续跟投,并出现TCL等“大咖”新股东。

人工智能正成为全球性话题,国内的 AI争夺战也正愈演愈烈。中科院背景的AI芯片领域“独角兽”寒武纪宣布,已完成数亿美元的B轮融资,B轮投后整体估值达25亿美元,领跑全球智能芯片创业公司。寒武纪此轮融资中,原股东阿里巴巴继续跟投,并出现TCL等“大咖”新股东。

值得关注的是,商汤科技、深醒科技、依图科技等AI公司近期也完成了新一轮融资,融资金额介于数亿元人民币至数亿美元之间。

市调机构Forrester估算,2017年全球人工智能的投资金额同比增长更是达300%以上。未来数年,该领域的投资仍将保持爆发式的增长态势,包括中国在内。

中国在2012年-2017年的AI投资金额约达1314亿元,与美国相当。不过,中国在这一领域的投资呈后发赶超态势,无论投资额还是投资增速已开始明显超越美国:2017年,中国在人工智能领域的投资总额高达582亿元,较2016年上升65.3%,投资额及其增长率均领先美国。

阿里巴巴的人工智能版图

而在这个领域里面,你们会发现似乎都有阿里巴巴的身影。

譬如商汤科技已经成为阿里巴巴智慧城市项目的主要合作伙伴。前者主要在智能监控、智能交通、城市管理上为阿里巴巴提供技术支持,并在此基础上形成大的产品矩阵。同时,商汤科技会将自己的深度学习技术形成一个技术框架提供给有需求的城市。

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除此之外,阿里巴巴全资收购了杭州中天微系统有限公司,也陆续投资过寒武纪、Barefoot Networks、深鉴、耐能(Kneron)、翱捷科技(ASR)等芯片企业。投资人工智能初创企业,在阿里巴巴内部被赋予一定的战略意味。

至于阿里巴巴本身,仅与人工智能技术相关的大动作就有5次:iDST、阿里人工智能实验室、NASA计划、阿里云参与搭建的“工业大数据应用技术国家工程实验室”、阿里云与清华北大一起搭建的大数据系统软件国家工程实验室,可以说“由内而外”,阿里对于人工智能的布局既深又广。

可以发现,阿里巴巴在人工智能领域进行投资布局的目的非常明显:通过投资该领域中不同方向的公司,构筑出人工智能的整体生态,包括技术、芯片等层面。通过这个生态,阿里巴巴得以用一个更加快速的模式获得自己所需要的前沿技术,从而避免了长期投入所带来的时间成本。

激进投资的背后

有投资人如此形容阿里巴巴在人工智能领域的投资策略:“激进、看不懂”。在投资人眼中,阿里巴巴的业务所需要的技术,似乎并不需要通过如此大规模的投资来实现。先后投资旷视科技和商汤科技,看起来很像是一次重复操作。

但这可以被看作是阿里巴巴在人工智能领域的“占坑”行为,当自身的投入比较少时,通过外部投资卡位或许是唯一可行的选择。

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一直以来,阿里巴巴在人工智能,尤其是视觉识别方面的研究成果并不算突出。在2015年-2017年这三年中,阿里巴巴在CVPR(国际计算机视觉与模式识别会议)以及ICCV(国际计算机视觉大会)两大视觉识别领域的国际级学术会议上,合计只发布了8篇论文,少于腾讯的21篇和百度的18篇,距离商汤科技等专注于这一领域的企业更是有着较大的差距。

对于商汤科技而言,选择接受阿里巴巴的投资,除了“站队”之外,自身的发展是更加重要的考量因素。因为,即便是细分领域的初创企业可凭借专注度获得先发优势,但大企业经过一定时间的积累,后来居上并不困难。

一名微软内部人士提出,对于体量较小的初创技术企业而言,如何尽快将技术落地,转化为商业价值,从而使自身能够持续向前发展,是比获得融资更为重要的事情。

对于现在的商汤科技而言,已经很难远离资本漩涡,所能做的便是顺着流动的潮水继续发展,同时避免成为巨头的木偶。

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