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深度:无人驾驶卡车,前途未卜

导读: 卡车运输的业务量达到7000亿美元,而且占美国总货物运输量的70%—那么它还有多久会采用自动化?

卡车运输的业务量达到7000亿美元,而且占美国总货物运输量的70%—那么它还有多久会采用自动化?

自1986年以来,Dave Mercer一直作为卡车司机,在美国走南闯北。他把冰淇淋运到内华达州、汉堡包运到俄勒冈、还有拖车运到巴尔的摩。

“这可能是一种坎坷的生活,”他说。“远离家人,在路上赚钱养育孩子是一种艰难的生活。我很多次都是在电话里跟校长谈话的;但它也给了我一个好的生活方式。我因为开车熬过了过去种种的经济衰退和不景气,不曾放慢脚步。”

作为卡车司机,Mercer因为这份职业跑了350万英里还经历了一次离婚,如今他准备好了接受变化。2015年的时候,他加入了Peloton Technology公司——一家位于加州致力于用机器学和人工智能开发无人驾驶卡车的开发公司。Mercer参与了这项技术在道路和公共道路上的测试,为卡车不再需要卡车司机的那一天做准备。

Mercer说:“我们必须理智地认识到这样一个事实——沿路可能会有一辆完全自动化的卡车在公路上来回行驶。”

登陆加利福尼亚汽车部(DMV)网站,我们可以阅读有关自主汽车测试发生碰撞的报告。报告几乎都是千篇一律:3月29日,一辆小型摩托车撞上了通用旗下的Cruise公司的一辆雪佛兰Bolt,损坏了车辆的左侧翼镜。在此事件发生的两天前,宝马SUV在换车道时与另一个雪佛兰Bolt发生了碰撞;3月24日,通用汽车的两辆车在同一天被追尾,造成一些轻微的划痕和凹痕。

(编者注:汽车巨头通用汽车2016年宣布打算收购无人车技术初创企业Cruise Automation。Cruise Automation是一家总部位于旧金山的初创企业,成立于2013年。原先公司做的是半自动的转换系统,不过在2012年,Cruise已经实现了“全栈”无人驾驶技术,它制造的传感器可将普通车辆变成自动驾驶的汽车。)

你们可能没听说过的是去年十一月在加利福尼亚州的Junelo Sela高速公路上发生的第一次卡车撞车事件。在2017年11月9日美国时间早上9:45,一辆由初创企业Starsky Robotics公司拥有的半拖车(semitruck:在美国一般指那种前面只有司机和副驾驶两个座位,后面为货仓的卡车)与一辆客车相撞,卷入了一次事故。汽车撞上了半拖车的轮胎,弄坏了轮胎上的挡泥板,最后不得不被从现场拖走。无人受伤。

由于加利福尼亚公路巡逻队向美国运输部(DOT)报告了撞车事故,这一碰撞事件才得以曝光,因为涉及任何商业机动车辆事故必须向公众得以曝光。因为加利福尼亚目前没有对自行驾驶卡车的测试程序,开发人员不必提交故障和交通碰撞的报告。(测试先进的无人驾驶技术也是不被允许的。Starsky公司并没有对外确认过在碰撞时是否有涉及到任何自动驾驶系统。)

其他州甚至对此的限制更少。亚利桑那州和佛罗里达州欢迎任何无人驾驶卡车,而不需要特殊许可证或报告;二月份的时候,Starsky公司的一个大型钻机在Everglades沼泽地附近进行了长达七英里的无人试运行测试。公司的竞争对手之一Embark也在当月完成了一次从佛罗里达州杰克逊维尔到洛杉矶的无人驾驶卡车测试。

不同于由Waymo、Uber以及GM Cruise的高水平城市和郊区的自主客车测试,无人驾驶卡车制造商一直在Sunbelt的高速公路上静静地进行实验。根据提交给DOT的数据,自动化卡车去年在公共道路上行驶了超过200000英里。

真正无人驾驶的卡车会改变卡车运输业的面貌。在这个利润稀少的残酷行业中,司机的工资和福利是最大的成本,占运营商每英里成本的近一半。第一个能避免掉司机的运输公司就可以削弱竞争对手,做到市场垄断。

自动化卡车还可以减少美国每年发生的大型卡车撞车事故中近4000的死亡事故,其中一些事故是由驾驶员疲劳引起的;甚至还有潜在的环境效益,因为智能驾驶系统能够减少燃料的使用并平稳过渡到替代燃料和电动状态上。

但这些都没有保证。便宜的货运可以刺激需求,消除炭消耗以及日益增加的交通拥堵。但数以百万计的高薪蓝领卡车工作可能会消失,安全利益尚未得到证实。无人驾驶的卡车可能会用高科技的失误来替代当下的人为错误——相比在亚利桑那州坦佩的发生Uber的无人自驾车导致了行人Elaine Herzberg的死亡,失控的18轮卡车会导致更多的死亡。

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